Vejez o EPOC? El | Línea de salud

Los efectos del envejecimiento en el sistema respiratorio

El sistema respiratorio es un grupo de órganos que trabajan juntos para tomar oxígeno y expulsar dióxido de carbono mientras respira. Cuando inhala, el aire rico en oxígeno baja por la tráquea y entra en pequeños tubos ubicados en los pulmones. Estos tubos se llaman bronquios o vías aéreas. Se ramifican en numerosos tubos más pequeños y delgados conocidos como bronquiolos. Al final de los bronquiolos hay pequeños sacos de aire redondos llamados alvéolos, que están rodeados de pequeños vasos sanguíneos llamados capilares. Cuando el aire ingresa a los alvéolos, el oxígeno se mueve a través de los capilares hacia el torrente sanguíneo. Al mismo tiempo, el dióxido de carbono se mueve desde los capilares hacia los alvéolos para que pueda exhalarlo.

Su sistema respiratorio envejece como usted, y estas funciones disminuyen gradualmente con el tiempo. Al igual que los otros músculos de su cuerpo, los músculos que sostienen su respiración se debilitan. El debilitamiento de estos músculos puede evitar que inhales y exhales suficiente aire. Como resultado, puede comenzar a respirar más superficialmente para compensar, especialmente si está enfermo o tiene dolor. Sus pulmones también se vuelven más rígidos a medida que envejece, lo que hace que se expandan y contraigan con menos facilidad. Esto puede dificultar aún más la respiración. Además, se producen ciertos cambios en el sistema nervioso que hacen que la tos sea menos efectiva. Cuando no puede eliminar la mucosidad de los pulmones al toser, se pueden acumular grandes cantidades de partículas en las vías respiratorias.

Todos estos cambios relacionados con la edad pueden dar lugar a una mayor susceptibilidad a las infecciones respiratorias, como la neumonía y la gripe. También puede notar una resistencia debilitada para el ejercicio o una capacidad disminuida para hacer ejercicio intenso, como correr y andar en bicicleta. Sin embargo, incluso a medida que envejece, debe poder realizar actividades normales sin muchos problemas.

En personas sanas, estos cambios relacionados con la edad rara vez provocan síntomas. Es importante destacar que los cambios en los pulmones relacionados con la edad agravan los efectos de las enfermedades cardíacas y pulmonares, especialmente las causadas por los efectos destructivos del tabaquismo.

Cuando no es solo la vejez

Si tiene problemas más graves con su respiración, como tos constante y sibilancias, es posible que tenga una afección conocida como enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC). La EPOC es un grupo de enfermedades pulmonares progresivas, que incluyen enfisema y bronquitis crónica. La afección generalmente es causada por fumar o por la exposición al humo de segunda mano. Sin embargo, la exposición a otros irritantes pulmonares a lo largo del tiempo, como la contaminación del aire y los humos químicos, también puede contribuir al desarrollo de la EPOC.

Las personas con EPOC tienen dificultad para respirar porque fluye menos aire dentro y fuera de las vías respiratorias. Esto puede suceder por una o más de las siguientes razones:

  • Los pulmones, las vías respiratorias y los sacos aéreos pierden su elasticidad.
  • Las paredes entre los sacos aéreos están destruidas.
  • Las paredes de las vías aéreas se engrosan y se hinchan.
  • Las vías respiratorias producen más moco de lo normal, lo que puede obstruir las vías respiratorias.

La EPOC puede limitar severamente su capacidad de participar en los tipos de actividades físicas que disfruta. Incluso puede limitar su capacidad para realizar tareas diarias básicas, como ducharse o limpiar la casa.

Los síntomas comunes de la EPOC incluyen:

  • tos persistente que produce mucha mucosidad
  • dificultad para respirar, especialmente durante el ejercicio
  • silbido al respirar
  • opresión en el pecho

Estos síntomas no son una parte natural del proceso de envejecimiento. Por lo tanto, es importante consultar a su médico si comienza a experimentar síntomas similares. Es fundamental recibir tratamiento lo antes posible porque la EPOC puede provocar complicaciones graves. Una vez que la enfermedad progresa, sus síntomas pueden empeorar mucho. Debe ir a la sala de emergencias de inmediato si experimenta los siguientes síntomas:

  • dificultad para hablar o respirar
  • uñas o labios azules o grises
  • falta de alerta mental
  • latidos cardíacos muy rápidos

Recibir tratamiento a la primera señal de síntomas de EPOC puede mejorar significativamente su pronóstico y su calidad de vida en general. Aunque no hay cura para la EPOC, existen tratamientos que pueden ayudarlo a respirar mejor y mantenerse más activo. El tratamiento en las primeras etapas de la EPOC puede incluso retrasar la progresión de la enfermedad.

Diagnóstico de EPOC

Cuando visite a su médico, primero le preguntará acerca de sus síntomas y le realizará un examen físico. También pueden ordenar una radiografía de tórax o una tomografía computarizada de los pulmones. Estas pruebas de imagen pueden mostrar signos de EPOC y ayudar a su médico a descartar otras posibles afecciones.

Sin embargo, en la mayoría de los casos, su médico usará una prueba de espirometría para diagnosticar la EPOC. Durante esta prueba, respira tan fuerte como puede en una boquilla conectada a un espirómetro. Este es un dispositivo portátil que mide qué tan rápido puede sacar el aire de los pulmones y cuánto aire se expulsa. A medida que envejece, disminuye la cantidad de aire que puede expulsar de los pulmones. Sin embargo, el aire que puede expulsar se reduce aún más en la EPOC. Su médico sabrá la diferencia.

A veces, su médico puede derivarlo a un especialista conocido como neumólogo para realizar pruebas más exhaustivas.

Tratamiento de la EPOC

Si le diagnostican EPOC, su médico probablemente le dará medicamentos para ayudarlo con su respiración. Estos pueden incluir:

  • broncodilatadores
  • corticosteroides
  • medicamentos contra la ansiedad
  • opioides

Su médico también le recomendará que realice ciertos ajustes de estilo de vida junto con el tratamiento médico. Estos cambios en el estilo de vida pueden incluir:

  • dejar de fumar
  • evitar el humo de segunda mano
  • Comer una dieta de alimentos principalmente naturales, como verduras y frutas.
  • tomando suplementos de vitaminas y minerales
  • haciendo ejercicio de intensidad baja a moderada al menos tres veces por semana

En casos severos de EPOC, se puede necesitar oxigenoterapia o cirugía.

La comida para llevar

La EPOC ocurre con mayor frecuencia en personas mayores de 40 años, pero no es una parte natural del envejecimiento. Debe llamar a su médico de inmediato si experimenta síntomas de EPOC. Rechazar posibles signos de la enfermedad es peligroso y puede conducir a más problemas en el futuro.

Aunque no existe una cura para la EPOC, puede ayudar a reducir sus efectos al atraparla y tratarla lo antes posible. También puede mejorar su perspectiva al eliminar los factores de riesgo conocidos, independientemente de su edad.

Q:

¿Cómo puedo reducir mi riesgo de EPOC?

A:

Puede reducir su riesgo de EPOC si no fuma cigarrillos y se mantiene alejado del humo de segunda mano. Si su trabajo requiere que entre en contacto con productos químicos, use protección respiratoria. Ejemplos de industrias incluyen panaderías, plantas de fabricación de textiles y minería de carbón. La Administración de Seguridad y Salud Ocupacional ofrece directrices para protección respiratoria.

Timothy J. Legg, PhD, PMHNP-BCAnswers representa las opiniones de nuestros expertos médicos. Todo el contenido es estrictamente informativo y no debe considerarse consejo médico.

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