Los pacientes de Alzheimer obtienen ayuda de un asistente virtual

Cuidar a una persona con la enfermedad de Alzheimer puede ser difícil.

También puede llevar mucho tiempo.

Cada año, los cuidadores en los Estados Unidos gastan un estimado 18 mil millones de horas no pagadas que atiende a personas con enfermedad de Alzheimer.

Sin una cura a la vista para la enfermedad, los investigadores han desarrollado una forma poco probable de ayudar a aliviar parte de la carga del cuidado.

Un asistente virtual.

La enfermedad de Alzheimer es una condición que le quita a una persona su independencia y su memoria con el tiempo.

Para los cuidadores, monitorear constantemente a sus seres queridos y guiarlos a través de tareas simples como lavarse las manos o ponerse un abrigo puede tomar tiempo y energía.

Para ayudar tanto al paciente como al cuidador, los investigadores de la Universidad de Waterloo en Canadá han aprovechado los avances en tecnología artificial para crear un asistente virtual programado para ayudar a las personas con la enfermedad de Alzheimer.

El equipo está dirigido por el investigador Jesse Hoey, profesor de la Escuela de Informática David R. Cheriton de Waterloo.

Un prototipo del asistente virtual, que se proyecta en una pantalla, utiliza una combinación de inteligencia artificial y modelos psicológicos.

Hoey y su equipo han estado trabajando como parte de la Iniciativa AGE-WELL, financiado por el gobierno canadiense para ayudar a los científicos a utilizar soluciones tecnológicas para ayudar con el proceso de envejecimiento.

No es tu "Alexa" promedio

Su prototipo, llamado ACT @ Home, está diseñado para ayudar a las personas con Alzheimer a completar tareas simples como lavarse las manos.

En un video del prototipo, "el asistente" le habla a una persona en el fregadero si parece confundido, lo que lo impulsa a abrir el agua, poner las manos en el agua y usar jabón.

Pero este no es un asistente virtual de tipo Alexa para todos.

El programa está diseñado para tener en cuenta la mentalidad y actitud de una persona cuando habla con ella.

Hoey le dijo a Healthline que el programa se desarrolló después de hablar con familias que tratan con una persona con la enfermedad de Alzheimer.

"Muchas veces, la persona que tiene la enfermedad de Alzheimer, fluctúa mucho día a día", explicó. "El cuidador tiene que adaptar el cuidador".

Como resultado, el asistente se detendrá y solo "intervendrá" si la persona que mira al dispositivo parece confundida.

En teoría, también podrá recibir señales faciales de alguien para reaccionar de manera útil si esa persona está asustada o confundida.

"Esa idea de ser muy pasivo, de intervenir solo cuando es necesario … es una de las cosas más importantes que aprendimos de los cuidadores", dijo Hoey.

Además, Hoey espera que al proporcionar señales verbales, ayude a las personas con enfermedad de Alzheimer a conservar su sentido de independencia durante un período de tiempo más largo.

"Ese sentimiento de dependencia debilita su sentido de quiénes son y puede hacerlos sentir más impotentes", dijo, y agregó que puede contribuir a los sentimientos de depresión.

El dispositivo puede estar diseñado para interactuar con personas que tienen la enfermedad de Alzheimer, pero Hoey dijo que también está diseñado para ayudar al cuidador.

Los cuidadores son "a menudo un cónyuge o un miembro de la familia, y sus vidas se ven gravemente afectadas por la enfermedad en el sentido de que tienen que ayudarlos a hacer todo", dijo. "El objetivo principal es ayudar a aliviar esa carga".

El equipo todavía está trabajando para que el asistente virtual sea más adaptable a la persona con Alzheimer. Esto significa encontrar formas en que la manera de hablar e interactuar del asistente puede cambiar según la persona y el día.

"El objetivo es hacer que estos asistentes sean personalizables para que se adapten a cómo se siente la persona acerca de ellos", dijo. "Podría ser una interacción o relación de crecimiento orgánico".

Una forma de ayudar a hacer frente

Mónica Moreno, directora de atención y apoyo de la Asociación de Alzheimer, dijo que definitivamente se necesita más ayuda para ayudar a las familias.

Señaló que las personas ya usan la tecnología en las primeras etapas de la enfermedad para ayudarles a sobrellevarla.

Eso incluye el uso de un teléfono inteligente para recordatorios de medicamentos y recordatorios de citas.

Pero la gente necesita "reconocer que la tecnología disponible puede usarse en la etapa temprana de la enfermedad", dijo Moreno.

Moreno dijo que un programa que incita a las personas con Alzheimer probablemente no podría usarse durante las etapas finales de la enfermedad.

"Llamamos a esas señales verbales que pueden reemplazar al cuidador", dijo sobre la invitación. "Una vez más, sin embargo, es apropiado para alguien en la etapa intermedia de la enfermedad".

Moreno dijo que la enfermedad de Alzheimer todavía necesita mucha más atención y estudio para encontrar una cura o una forma de mitigar el peor de los síntomas.

Sin cura o tratamiento efectivo, la Asociación de Alzheimer cree que el número de personas con la afección podría aumentar de aproximadamente 5 millones en la actualidad a casi 14 millones de personas por 2050.

Ella dijo que espera que una mejor investigación y tecnología ayude a los pacientes y cuidadores a prepararse para los efectos de la enfermedad degenerativa, y que la Asociación de Alzheimer ahora se está enfocando en hacer que las personas sean diagnosticadas temprano.

"Nos estamos centrando en la detección temprana y el diagnóstico temprano", dijo. Las personas con la enfermedad "pueden comenzar a tener discusiones sobre planes para el futuro".