Hepatitis C: la infección más mortal en los EE. UU.

La hepatitis C sigue siendo la enfermedad infecciosa más mortal en los Estados Unidos.

Funcionarios de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) reportado hoy que el número de infecciones de hepatitis C reportadas a su agencia se ha triplicado durante el período de informe de cinco años más reciente.

Agregaron que el número de infecciones de hepatitis C ha alcanzado un máximo de 15 años.

Hubo 2,436 casos nuevos de hepatitis C reportados a los CDC en 2015. Eso se compara con 850 casos en 2010.

Sin embargo, los funcionarios de los CDC señalan que la hepatitis C tiene pocos síntomas, por lo que casi la mitad de las personas infectadas con el virus no saben que la tienen. Agregan que muchas personas tampoco informan las infecciones.

Dado eso, los CDC estiman que en realidad hubo alrededor de 34,000 nuevas infecciones en los Estados Unidos en 2015.

Además, las muertes por hepatitis C ahora rondan los 20,000 por año. Hubo un poco más de 11,000 muertes en 2003. La mayoría de las muertes son personas de 55 años o más.

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Baby boomers, usuarios de drogas

Los funcionarios de los CDC estiman que 3.5 millones de estadounidenses viven actualmente con hepatitis C.

La mayoría son los baby boomers, nacidos entre 1945 y 1965. Los funcionarios de los CDC dijeron que los miembros de esta generación tienen seis veces más probabilidades de infectarse con hepatitis C que otros grupos de edad. También tienen más probabilidades de morir por el virus.

Muchos han estado viviendo sin saberlo con la enfermedad y la han transmitido involuntariamente a otros.

Algunos han desarrollado cáncer de hígado y otras enfermedades relacionadas con la hepatitis C que amenazan la vida, dijeron funcionarios de los CDC.

Sin embargo, los funcionarios de los CDC señalaron que el mayor aumento en los casos de hepatitis C se encuentra en el grupo de edad de 20 a 29 años. Dijeron que esto es principalmente debido a un aumento en el uso de drogas inyectables asociado con la epidemia de opioides del país.

La agencia dijo que las personas que se inyectan drogas son otro factor importante que contribuye.

El principal modo de transmisión es de sangre infectada, que se encuentra con mayor frecuencia en agujas usadas. El contacto personal, incluidos los besos y las relaciones sexuales, rara vez resulta en la transmisión, según el CDC.

Shirley Barger, copresidenta de la Fuerza de Tarea contra la Hepatitis C de San Francisco, le dijo a Healthline el año pasado que existen varias razones para el aumento continuo de casos.

La primera es que más personas están siendo evaluadas, dijo. Esto se debe a que cada vez más proveedores de atención médica son conscientes de la necesidad de las pruebas y se alienta a los baby boomers a que se sometan a las pruebas, ya sea que tengan síntomas o no.

Además, las pruebas más nuevas son más fáciles y rápidas de administrar.

Otra razón, dijo Barger, es el aumento de personas que se inyectan drogas opioides, especialmente en comunidades donde los intercambios de jeringas y los programas de reducción de daños son limitados.

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Qué se puede hacer

Los funcionarios de los CDC recomendaron el año pasado un programa integral de prevención para revertir la tendencia a la hepatitis C.

El programa incluiría pruebas periódicas para la hepatitis C, enlaces rápidos a la atención médica para personas que dan positivo, acceso a programas de tratamiento de abuso de sustancias, así como equipos de inyección estériles.

La agencia, así como el Equipo de Trabajo de Servicios Preventivos de EE. UU., También recomienda realizar pruebas para personas nacidas entre 1945 y 1965.

Muchas personas de ese grupo de edad contrajeron hepatitis C por transfusiones de sangre que recibieron antes de 1992, cuando la sangre donada no se analizó para detectar la enfermedad.

Sin embargo, según una historia en el el New York TimesSin embargo, los expertos en salud son optimistas: el aumento de las muertes por hepatitis C puede revertirse.

Dijeron que los nuevos medicamentos introducidos desde 2014 están reduciendo el número de personas que mueren a causa de la enfermedad infecciosa. Muchos de esos medicamentos curan a los pacientes en 12 semanas.

Entre las nuevas drogas están Sovaldi y Harvoni. Sin embargo, esos medicamentos cuestan entre $ 84,000 y $ 95,000 por 12 semanas de tratamiento.

"Debemos actuar ahora para diagnosticar y tratar las infecciones ocultas antes de que sean mortales y para prevenir nuevas infecciones", dijo el Dr. John W. Ward, director de la División de Hepatitis Viral de los CDC, en un comunicado de prensa el año pasado.

Ward también le dijo al Times que su agencia espera reducir el número de muertes por hepatitis C en un 15 por ciento en los próximos cinco años.

Barger dijo que educar al público es otra clave. Eso incluye informar a las personas sobre cómo evitar infectarse y dónde obtener tratamiento si lo hacen.

"Es posible que aún no podamos reducirlo a cero casos, pero podemos, con un esfuerzo concertado, realmente cambiar la trayectoria", dijo.

Esta historia se publicó originalmente el 4 de mayo de 2016. Se actualizó el 11 de mayo de 2017.