¿Estresado esta temporada de vacaciones? Una ‘señal de seguridad’ puede ayudar

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  • Un equipo de la Universidad de Yale y Weill Cornell Medicine dice que usar una "señal de seguridad" puede ayudar a las personas a aliviar sus niveles de estrés.
  • Los investigadores descubrieron que una señal de seguridad alivia la ansiedad al activar una red cerebral específica.
  • Encontraron un aumento en la actividad en una porción específica del cerebro llamada hipocampo que soporta la memoria emocional.

Resulta que el consejo "piensa pensamientos felices" puede ser una forma efectiva de calmar tu ansiedad, según una nueva investigación.

Un equipo de la Universidad de Yale y Weill Cornell Medicine descubrió que el uso de una "señal de seguridad" puede ayudar a las personas que de otro modo no responderían bien a los tratamientos de ansiedad para aliviar sus niveles de estrés.

Cuando los investigadores probaron el uso de un símbolo o sonido en humanos y ratones, ambos tuvieron reducción de la ansiedad. De hecho, la señal de seguridad alivia la ansiedad al activar una red cerebral específica. Su informe Recientemente apareció en Actas de la Academia Nacional de Ciencias.

Para hasta 1 de cada 3 personas, las situaciones no peligrosas pueden provocar miedo y pánico. La terapia cognitiva conductual (TCC), que incluye exponer gradualmente a la persona a la amenaza percibida, se usa junto con o sin antidepresivos para tratar la ansiedad. Pero los tratamientos no funcionan para todas las personas.

Estudiar señales de seguridad

En la investigación, los ratones fueron expuestos a diferentes tonos de sonido no amenazantes; escucharon un tono con un leve golpe en el pie para denotar una amenaza. Las personas estaban condicionadas a asociar una forma con una amenaza y otra como no amenazante.

En ambos experimentos, los humanos y los ratones fueron luego expuestos a las formas o tonos amenazantes y no amenazantes. Los estudios de imágenes cerebrales notaron que las señales de seguridad activaban una red neuronal diferente a la esperada.

Esto significaba que no activaba el cerebro para percibir una amenaza y, por lo tanto, causar ansiedad.

El uso de una señal de seguridad funciona de manera diferente a la terapia de exposición, que se puede usar como parte de la TCC para exponer gradualmente a una persona a una amenaza percibida con la esperanza de que le dé tiempo para darse cuenta de que no está en peligro.

La terapia basada en la exposición se basa en la extinción del miedo. Esto implica formar un recuerdo seguro donde la persona se da cuenta de que no está en peligro. Esta memoria segura puede competir con la amenaza percibida, haciéndola ineficaz para algunas personas, explicó Dr. Dylan Gee, profesor asistente de psicología en Yale.

Pero puede haber un problema si la memoria basada en el miedo puede superar la nueva memoria segura.

"Esta competencia hace que las terapias actuales estén sujetas a la recaída del miedo, pero nunca hay una memoria de amenaza asociada con las señales de seguridad", dijo Gee en un comunicado.

Como reducir el miedo

Paola Odriozola, un candidato a doctorado en psicología en Yale y co-primer autor, explicó que la comprensión de ciertos circuitos neuronales era clave.

"Identificamos un circuito neuronal que estaba específicamente relacionado con una reducción en la reactividad y el comportamiento relacionados con el miedo durante la señal de seguridad", dijo Odriozola.

Mediante el uso de una resonancia magnética funcional (IRMf) del cerebro de los sujetos, los investigadores pudieron ver si la respuesta al miedo se redujo gracias a una señal de seguridad. Descubrieron que ciertas partes del cerebro parecían tener un aumento en la actividad en áreas del cerebro que se ocupan de las emociones y los comportamientos complejos.

Encontraron un aumento en la actividad en una porción específica del cerebro llamada hipocampo que soporta la memoria emocional.

También notaron una conectividad significativa entre dos áreas clave del cerebro, el hipocampo y la corteza prefrontal preliminar. La corteza prefrontal preliminar en la parte frontal del cerebro es importante para controlar pensamientos y comportamientos complejos.

Lo que fue realmente notable fue encontrar evidencia de resultados similares en ambas especies, dijo Odriozola.

"Esto es novedoso porque esta es una vía cerebral diferente para la reducción del miedo de lo que se sabe que está involucrado en el aprendizaje típico de extinción, el método utilizado para reducir el miedo en la TCC", agregó.

Mirando hacia el futuro

Los investigadores ya sabían que las regiones activadas estaban involucradas en la memoria emocional. Es decir, pueden proporcionar información contextual sobre el nivel de amenaza o seguridad en el medio ambiente. Pueden controlar pensamientos y comportamientos complejos.

"Lo que no sabíamos es si ellos también estarían involucrados en el aprendizaje de señales de seguridad", dijo Odriozola.

Ella espera que más investigación pueda arrojar luz sobre si la activación de esas vías cerebrales puede reducir el miedo en presencia de seguridad.

"Ahora estamos explorando si este mismo circuito neuronal está dirigido por el aprendizaje de seguridad en adultos ansiosos y durante la infancia y la adolescencia, como los próximos pasos en esta línea de investigación", dijo a Healthline, admitiendo que se necesita hacer más trabajo para validar los hallazgos y entender mejor cómo funciona.

"La necesidad de alternativas para quienes padecen trastornos relacionados con la ansiedad es grande", agregó.

Odriozola dijo que los hallazgos podrían significar que el terapeuta reconsidere la implementación de señales de seguridad, ya que podrían cambiar los resultados si se usan durante etapas específicas del tratamiento o para individuos específicos. "El presente estudio no proporciona ninguna evidencia de los detalles de la implementación de señales de seguridad en el tratamiento, pero es un primer paso para repensar la seguridad como potencialmente beneficiosa en el tratamiento", dijo.

Los tratamientos de ansiedad ya respaldados por evidencia, incluida la TCC, a menudo se centran en eliminar la dependencia del paciente en una señal de seguridad. El uso de señales de seguridad podría reducir el miedo lo suficiente como para proporcionar un alivio inicial que puede ayudar a los pacientes a utilizar los tratamientos existentes, incluida la terapia de exposición.

¿Deberías probar una señal de seguridad?

El uso de una señal de seguridad podría ser útil para muchos, ya que estamos en medio de la temporada de vacaciones y probablemente ya estamos estresados.

¿Debería comenzar a usar esta técnica y cómo puede hacerlo?

"Una señal de seguridad podría ser una pieza musical, una persona o incluso un elemento como un animal de peluche que representa la ausencia de amenaza", explicó Odriozola.

Es necesario realizar más investigaciones antes de que las personas usen señales de seguridad, ya que hacerlo puede no proporcionar un alivio duradero, dijo.

"Todavía no sabemos qué tipos de señales de seguridad podrían funcionar mejor, pero hay algunas pruebas existentes que demuestran que figuras de apoyo social podría ayudar a reducir el miedo ", dijo.

Nuevamente, el uso de señales puede ser alentado en diferentes momentos en la TCC para que los pacientes que no hayan podido beneficiarse de ella puedan hacerlo.

Dr. Shoshana Bennett, un psicoterapeuta de California no afiliado a la investigación, ha usado señales de seguridad de manera efectiva con clientes en el pasado.

"Las señales de seguridad se pueden usar para fortalecer y aumentar la TCC exitosa, medicamentos u otros tratamientos", dijo.

Aunque puede usar una señal para todas las situaciones y pensamientos que producen ansiedad, dijo que las personas deben hablar con un psicoterapeuta para asegurarse de que la señal de seguridad que elija sea pura y no esté relacionada con nada negativo.

"La señal debe ser 'pura', no contaminada en absoluto con incluso un poco de negatividad", dijo Bennett a Healthline. "Un psicoterapeuta puede ayudar a determinar si la señal elegida será exitosa".