Epinefrina vs norepinefrina: función, usos, deficiencia y exceso

¿Qué son la epinefrina y la noradrenalina?

La epinefrina y la noradrenalina son dos neurotransmisores que también sirven como hormonas, y pertenecen a una clase de compuestos conocidos como catecolaminas. Como hormonas, influyen en diferentes partes de su cuerpo y estimulan su sistema nervioso central. Tener demasiado o muy poco de cualquiera de ellos puede tener efectos notables en su salud.

Químicamente, la epinefrina y la noradrenalina son muy similares. Sin embargo, la epinefrina funciona en los receptores alfa y beta, mientras que la noradrenalina solo funciona en los receptores alfa. Los receptores alfa solo se encuentran en las arterias. Los receptores beta se encuentran en el corazón, los pulmones y las arterias de los músculos esqueléticos. Es esta distinción la que hace que la epinefrina y la noradrenalina tengan funciones ligeramente diferentes.

¿Cuáles son sus funciones?

La epinefrina

La epinefrina, también llamada adrenalina, tiene efectos poderosos en el cuerpo. Éstas incluyen:

  • aumento de los niveles de azúcar en la sangre
  • aumento de la frecuencia cardíaca
  • aumento de la contractilidad (con qué fuerza aprieta el corazón)
  • Relajación del músculo liso en las vías respiratorias para mejorar la respiración.

Estos efectos están diseñados para proporcionar a su cuerpo energía extra. Cuando estás muy estresado o asustado, tu cuerpo libera un torrente de epinefrina. Esto se conoce como la respuesta de lucha o huida, o adrenalina.

Norepinefrina

La noradrenalina, también llamada noradrenalina, tiene efectos similares a los de la epinefrina, como:

  • aumento de los niveles de azúcar en la sangre
  • aumento de la frecuencia cardíaca
  • mayor contractilidad

La norepinefrina también puede estrechar los vasos sanguíneos, lo que aumenta la presión arterial.

La principal diferencia

Tanto la epinefrina como la noradrenalina pueden afectar el corazón, los niveles de azúcar en la sangre y los vasos sanguíneos. Sin embargo, la noradrenalina también puede hacer que sus vasos sanguíneos se estrechen, aumentando la presión arterial.

¿Cómo se usan?

La epinefrina

Además de ser una hormona y un neurotransmisor, la epinefrina también se usa como tratamiento médico en su forma sintética.

Su uso principal implica el tratamiento de la anafilaxia. Esta es una reacción alérgica grave que puede afectar la respiración de una persona. Una inyección de epinefrina puede ayudar a abrir las vías respiratorias para que pueda respirar.

Otros usos de la epinefrina incluyen:

  • Ataques de asma. Una forma inhalada de epinefrina puede ayudar a tratar o prevenir ataques severos de asma.
  • Paro cardiaco. Una inyección de epinefrina puede reiniciar su corazón si su corazón ha dejado de bombear (paro cardíaco).
  • Infección. Si tiene una infección grave y no produce suficientes catecolaminas, es posible que deba recibir epinefrina a través de una vía intravenosa (IV).
  • Anestesia. Agregar epinefrina a los anestésicos locales puede hacer que duren más.

Norepinefrina

Los médicos a veces usan norepinefrina para tratar el shock séptico, una infección grave que puede provocar insuficiencia orgánica. Esta infección tiende a causar presión arterial peligrosamente baja. La norepinefrina administrada por vía intravenosa puede ayudar a estrechar los vasos sanguíneos, aumentando la presión arterial.

Aunque la epinefrina también puede usarse para este propósito, se prefiere la noradrenalina debido a su acción pura del receptor alfa.

Algunas personas con TDAH o depresión toman medicamentos que estimulan o aumentan la liberación de noradrenalina, que incluyen:

  • atomoxetina (Strattera)
  • inhibidores de la recaptación de serotonina-norepinefrina, como duloxetina (Cymbalta) y venlafaxina (Effexor XR)

La principal diferencia

La epinefrina se usa para tratar la anafilaxia, el paro cardíaco y los ataques de asma graves. La norepinefrina, por otro lado, se usa para tratar la presión arterial peligrosamente baja. Además, los medicamentos que aumentan la noradrenalina pueden ayudar con el TDAH y la depresión.

¿Qué pasa si tienes una deficiencia?

Los bajos niveles de epinefrina y noradrenalina pueden contribuir a una variedad de afecciones físicas y mentales, que incluyen:

  • ansiedad
  • depresión
  • la fibromialgia
  • hipoglucemia
  • dolores de cabeza por migraña
  • Sindrome de la pierna inquieta
  • trastornos del sueño

El estrés crónico, la nutrición deficiente y tomar ciertos medicamentos, como el metilfenidato (Ritalin), pueden hacer que sea menos sensible a la epinefrina y la noradrenalina. Estos factores también pueden hacer que su cuerpo comience a producir menos epinefrina y norepinefrina.

¿Qué pasa si tienes demasiado?

Tener demasiada adrenalina o noradrenalina puede causar:

  • hipertensión
  • ansiedad
  • sudoración excesiva
  • Palpitaciones del corazón
  • dolores de cabeza

Algunas condiciones médicas hacen que las personas tengan demasiada epinefrina, noradrenalina o ambas. Éstas incluyen:

  • feocromocitoma, un tumor que se forma en las glándulas suprarrenales
  • paranganglioma, un tumor que se forma en el exterior de las glándulas suprarrenales
  • obesidad

El estrés continuo también puede causar altos niveles de epinefrina y noradrenalina.

La línea de fondo

La epinefrina y la noradrenalina son neurotransmisores y hormonas muy similares. Mientras que la epinefrina tiene un efecto ligeramente mayor en su corazón, la noradrenalina tiene un efecto mayor en sus vasos sanguíneos. Ambos juegan un papel en la respuesta natural de lucha o huida de su cuerpo al estrés y también tienen importantes usos médicos.