En un giro, tener hepatitis C puede prevenir el rechazo del trasplante de hígado

Resulta que hay un lado positivo de tener hepatitis C (VHC), una infección que puede dañar gravemente el hígado. Según un nuevo estudio en Science Translational Medicine, el virus de la hepatitis C puede suprimir la respuesta inmune que hace que el cuerpo rechace los órganos trasplantados como invasores extraños.

Por lo general, los pacientes trasplantados con infecciones virales no se incluyen en los ensayos clínicos porque se cree que su infección obstaculiza el éxito del trasplante.

Felix Bohne, Ph.D., investigador del centro Helmholtz Zentrum München de investigación en salud ambiental en Alemania, estudió a 34 pacientes con VHC que recientemente habían recibido un trasplante de hígado. Bohne demostró que los pacientes podían dejar de tomar medicamentos inmunosupresores para evitar el rechazo.

Su equipo descubrió que el mecanismo que los virus suelen usar para evitar ser detectados por el sistema inmune en realidad crea un entorno que fomenta la tolerancia al trasplante. En efecto, el virus actúa como un medicamento inmunosupresor. Sin embargo, los mismos resultados no se han visto en estudios con animales del VHC.

Los investigadores dicen que no están seguros de si este efecto protector ocurre en los órganos trasplantados en otras partes del cuerpo, pero los resultados explican más sobre cómo las infecciones virales crónicas afectan a los pacientes trasplantados. Los hallazgos también podrían cambiar la forma en que se diseñan los ensayos clínicos en el futuro.

"La opción principal ahora es descubrir exactamente cómo el virus puede favorecer la tolerancia inmunológica y tratar de imitar esto, a fin de obtener una terapia que pueda inducir tolerancia al trasplante sin la necesidad del virus", dijo Bohne.

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¿Pueden otros virus hacer lo mismo?

Bohne dijo que los estudios han demostrado que el virus de Epstein-Barr, por ejemplo, puede empeorar el resultado de un trasplante de órganos.

Muchos virus tienen formas de evadir la respuesta inmune de nuestro cuerpo, pero por otro lado, la mayoría de los virus no se enfocan tan estrechamente como la hepatitis C, que solo ataca el hígado.

Otro candidato podría ser el virus de la hepatitis B (VHB), pero este virus tiene un camuflaje muy efectivo, lo que resulta en una activación muy débil del sistema inmune, dijo Bohne. La infección crónica por el VHB también agota las células T protectoras del cuerpo, explicó. El equipo quiere ver si el VHB también puede crear un entorno inmunosuprimido en el hígado.

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¿Es este el fin de la hepatitis C?

El Dr. Thomas Schiano, director médico de trasplante de hígado en adultos y director de hepatología clínica en el Hospital Mount Sinai de Nueva York, está intrigado por la nueva investigación sobre el trasplante de pacientes con medicamentos inmunosupresores. También está entusiasmado con una gama de nuevos medicamentos orales diseñados para tratar la hepatitis C, incluido Sovaldi, que, aunque caro, cuenta con una tasa de curación superior al 90 por ciento.

"Sospecho que ahora se considerará a más pacientes con VHC por disminución de la inmunosupresión debido a este artículo, pero es más probable porque más pacientes podrán ser tratados y curados de su VHC con la nueva generación de agentes orales del VHC", dijo Schiano. "Una vez que se cura el VHC, ya sea antes o después del trasplante, los médicos de trasplante se sentirán mucho más cómodos para reducir la inmunosupresión, ya que si ocurriera un rechazo sería algo más fácil de manejar".

Agregó que aumentar la inmunosupresión en pacientes con infecciones activas por el VHC podría conducir a una aceleración de la enfermedad.

La Dra. Melanie Ott, profesora de la Universidad de California en San Francisco, dijo que los nuevos hallazgos, si se confirman en futuros estudios, podrían remodelar el manejo clínico de los pacientes con trasplante de hígado infectados con VHC.

"Definitivamente plantea preguntas interesantes sobre el papel de los [fármacos inmunosupresores] en la tolerancia y el rechazo [de órganos o tejidos trasplantados]", dijo.

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